De genetische geschiedenis van mensapen

11 juli 2013

BPRC - 1. De genetische geschiedenis van mensapen

Tot nu toe was er weinig bekend over de genetische variatie binnen de mensapen, vooral omdat het niet eenvoudig is om aan monsters te komen. Een internationale groep van meer dan 75 onderzoekers, waaronder ook BPRC medewerkers, alsmede natuurbeheerders hebben de handen ineen geslagen en een uitgebreide analyse gedaan naar de genetische achtergrond van deze dieren op populatieniveau.

Voor het onderzoek werd de genetische code bepaald van zes mensaap soorten: chimpansee, bonobo, Sumatraanse orang-oetan, Borneose orang-oetan, oosterse gorilla en westerse laagland gorilla. Ook werd de genetische code van 9 mensen bepaald. Nooit eerder is de genetische achtergrond van mensapen op zo’n grote schaal in kaart gebracht.

De studieresultaten, beschreven in Nature, bieden een uitgebreid inzicht in de genetische geschiedenis van de mensapen over een tijdsbestek van 15 miljoen jaar. In een bijbehorend artikel in Genome Research laten de wetenschappers bovendien het genetische bewijs zien van een ziekte in chimpansees, die nagenoeg identiek is aan het Smith-Magenis syndroom in de mens. Een van de chimpansees die ooit gehuisvest waren in het BPRC had symptomen van deze ziekte (o.a. overgewicht, woede-aanvallen, gebogen ruggengraat). Genetische karakterisatie van materialen die bewaard zijn in de vriezer maakte het mogelijk om de genetische oorzaak van deze ziekte te achterhalen.

De schat aan informatie die nu beschikbaar is over de genetische code van primaten, kan zo leiden tot nieuwe inzichten m.b.t. de genetische achtergrond van ziekten en de gevoeligheid voor ziekten van de mens. Ook hopen de wetenschappers dat dit onderzoek een belangrijke bijdrage kan leveren in het behoud van mensapen in het wild, waarbij men de natuurlijke genetische diversiteit wil behouden.